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La historia no precisa el origen exacto de su nombre, pero la tradición señala que el río se Llama así por haberse ahogado en él una joven lusitana, quién sabe si ligada al también nativo de Portugal Juan Fernández de León Pacheco, fundador de la capital, Guanare, y por más señas uno de los abuelos del Libertador Simón Bolívar. 

La geografía del estado está conformada por tres formas principales de relieve: la zona montañosa andina hacia el oeste y noroeste, con alturas superiores a los 3.000 m, en donde se abren los valles de Chabasquén y Biscucuy y en cuyas colinas se cultiva café y frutos menores; el extenso piedemonte que se extiende en dirección noreste-suroeste y en donde se concentra gran parte de la población a lo largo de la principal vía de comunicación, la carretera de los Llanos, y los recursos más importantes de suelos agrícolas de muy buena calidad; y por último los Llanos, que van descendiendo desde el piedemonte en suaves pendientes, hasta convertirse en Llanos bajos, que a través de sus numerosos ríos tributan a la cuenca del Orinoco. 

Al igual que sus otros vecinos Llaneros, Portuguesa estuvo prácticamente incomunicada con el centro del país hasta muy entrado el siglo XX. Las únicas formas de viajar eran: por sus vías fluviales, en carretas tiradas por bueyes, o a caballo. Resulta, sin embargo, interesante constatar que en 1891 un emprendedor portugueseño, don Fernando Delgado, promovió, junto con otros socios. una compañía de navegación fluvial compuesta de seis barcos que remontaban desde el Apure el río Guanare Viejo o La Portuguesa, para transportar carga desde Trinidad y Ciudad Bolívar hasta Puerto Nutrias, en Barinas, y Tierra de Lorza, caserío que se encuentra cerca de la confluencia de los ríos Masparro y La Portuguesa, a corta distancia de Guanare. 

El verdadero despegue económico del estado Portuguesa, viene a ocurrir en la década de los años 40, cuando comienza la rectificación de la carretera de los Llanos y la construcción de puentes sobre sus numerosos y caudalosos ríos. La creación del Plan Arrocero, de la Corporación Venezolana de Fomento, a finales de esa década es con justicia el hecho agrícola más importante que hubo de ocurrir en la Venezuela de entonces Se incorporaron decenas de miles de hectáreas a la producción y se estimuló la migración de profesionales y técnicos quienes, junto con los portugueseños, contribuyeron a crear la nueva agricultura venezolana. La creación de la Colonia Agrícola de Turén el año de 1953, ayudó a consolidar la iniciativa anterior. La agricultura y la ganadería, obviamente, son hoy las principales fuentes de riqueza, conjuntamente con desarrollos agroindustriales derivados de aquellas. 
Guanare es sede del Vicerrectorado de Producción Agrícola de la Universidad Experimental de los Llanos "Ezequiel Zamora", el cual funciona en un antiguo convento de franciscanos del siglo XVII y donde fue fundado el primer Colegio Nacional de Venezuela, creado por orden del Libertador Simón Bolívar en 1825. 

 
 

 
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